“Colisión catastrófica”: el caso de la desaparición del planeta

Publicado en 21/04/2020 por Desi

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Los astrónomos de la Universidad de Arizona “enterraron” el planeta, lo descubrieron hace más de diez años y se convirtieron en uno de los descubrimientos más famosos de astronomía observacional del siglo XXI.

En 2008, un equipo de científicos dirigido por Paul Kalas de la Universidad de Califonía de Berkeley descubrió un planeta junto a una de las estrellas más brillantes del cielo: Fomalhaut, o la estrella α de la constelación de Piscis del Sur (α Piscis Austrinus), que se encuentra a solo 25 años luz de la Tierra.

En esos años, el auge asociado con el descubrimiento de exoplanetas apenas comenzaba, y Fomalhaut b fue uno de los primeros planetas descubiertos por imágenes directas.

Los científicos calcularon entonces que el planeta se mueve a aproximadamente 115 a. e. (distancia de la Tierra al Sol) desde la estrella, no lejos del borde interior del disco masivo de polvo de gas que rodea a Fomalhaut y su planeta. Fue el disco, o más bien, su borde inusualmente afilado y su ligera asimetría, lo que hizo que los científicos pensaran que un planeta podría estar escondido aquí. El mismo polvo nos permitió estimar la masa de Fomalhaut b, que no puede ser más de tres masas de Júpiter.

Tanto antes como después del descubrimiento de Fomalhaut b, los planetas de otras estrellas se descubrieron con mayor frecuencia por métodos indirectos: por eclipse de estrellas (método de tránsito) y siguiendo sus oscilaciones (método de velocidad radial). Los planetas descubiertos por imágenes directas son incomparablemente más pequeños, por lo que Fomalhaut by el famoso marco, en el que se vio, se han vuelto bastante famosos en astronomía.

Sin embargo, como descubrieron los científicos de la Universidad de Arizona bajo el liderazgo de Andras Gaspar, realmente no había planeta.

Lo que se confundió con el planeta fue un punto brillante, filmado en el rango visible por el telescopio Hubble en 2004 y 2006. Los científicos han estado confundidos por el hecho de que, a diferencia de otros exoplanetas descubiertos por el método directo, era demasiado brillante y no irradiaba nada en el rango infrarrojo. Los astrónomos incluso sugirieron que un anillo de polvo alrededor que refleja la luz de una estrella hace un planeta brillante. Sin embargo, las imágenes tomadas desde el mismo telescopio Hubble tomadas en años posteriores ayudaron a comprender finalmente que el planeta en sí nunca existió.

“Nuestro estudio, en el que analizamos todas las imágenes de archivo de Homble Fomalhaut b, reveló varias características que juntas mostraron que un objeto del tamaño de un planeta podría no existir en absoluto”, explicó Gaspar.

Entonces, resultó que en la imagen de 2014 el planeta está completamente ausente, y en las imágenes tomadas en 2006-2014, se volvió más tenue. Los científicos llegaron a la conclusión de que en las imágenes se tomó una nube de escombros para el planeta, que surgió muy probablemente durante la colisión de dos grandes astroides o cuerpos más grandes, los llamados planetesimales, a partir de los cuales se forman los planetas futuros.

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